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Umicore update on trading conditions and outlook

Regulated information - Detailed regulatory filing

Negative pressures from delays in electric vehicle and energy storage markets as well as from artisanally mined cobalt

Umicore announced today that it expects its recurring EBIT for the full year 2019 to be in a range of € 475 million to € 525 million. This guidance reflects positive developments in Catalysis and Recycling, while the Energy & Surface Technologies business group faces challenging market conditions in its key end-markets and experiences delays of 12 to 18 months in the development of its cathode materials sales. Despite these delays, Umicore expects significant growth in revenues and earnings in 2020 although this will be below the previous indications[1].

In Energy & Surface Technologies, demand patterns for cathode materials have deteriorated in the past couple of months, in China and Korea in particular. In China, the demand for EVs has considerably decreased from the levels of the second half of 2018. The change in subsidy mechanism, which was announced in March and is taking effect in April, is likely to keep EV sales under pressure. The same trend is observed in the e-bus segment. In Korea, following a series of safety incidents, a significant fraction of installed energy storage systems has been shut down and more recently, the production of any new systems has stopped. In addition, Umicore is impacted by the postponed launch of a large xEV platform in China. Overall, the above factors are reducing the demand for Umicore cathode materials and mean that the previously stated projections of 100,000 metric tons of cathode materials sales in 2019 and 175,000 metric tons capacity by the end of 2021 are now more likely to be achieved with a delay of 12 to 18 months. The timeline for the commissioning and ramp-up of new capacity has been adjusted accordingly.

In addition to the above effects, revenues and margins for the business group are impacted by a depressed cobalt price as well as the inflow of cobalt from artisanal mining which enables several competitors to sell cobalt containing products at discounted prices. This puts most product lines of the Cobalt & Specialty Materials business unit, as well as some high cobalt containing cathode materials such as LCO, at a significant competitive disadvantage and affects both sales volumes and margins. Umicore has a strict policy of not sourcing any such cheaper units of cobalt from artisanal operations as these involve unsafe and unhealthy working conditions and very often child labor. We certify to our customers that Umicore products do not involve any such practices and we ensure, at our own cost, that our entire value chain, from refining to transformation and recycling, does not get contaminated by any handpicked raw materials. Together with selected players in the value chain, we are advocating for a widespread adoption of industry standards that would entirely prevent the utilization of materials involving child labor and other unacceptable practices.

The cobalt price effect and the inflow of artisanal cobalt combined with the delay in the development of cathode materials sales mean that recurring EBIT of Energy & Surface Technologies in 2019 is expected to be well under the levels achieved in 2018. This outlook also incorporates the effect of higher fixed costs, such as depreciation charges resulting from last year’s investments and the upfront costs for the greenfield sites in Poland and China. 

In Catalysis, the first quarter of 2019 has been characterized by a pronounced slowdown of the automotive market in China and Europe and soft demand across other regions. Against this challenging market backdrop, Umicore will benefit this year from the gradual introduction of recently awarded business for gasoline engines requiring a particulate filter. The business group will also benefit from higher sales of the compounds used in pharmaceutical, chemical deposition and fuel cell applications. Overall, recurring EBIT for the business group is expected to grow from last year’s levels, slightly ahead of the consensus of the market.

In Recycling, the Hoboken plant underwent a scheduled extended shutdown in the first quarter of 2019 to allow for a combination of investments and regular maintenance work. These investments, which included certain modifications to the key equipment, were successfully completed and the resulting technical improvements will benefit the performance of the plant this year, thereby offsetting the volume impact caused by the reduced availability of the plant. The Recycling business should also start to benefit from an improvement in market conditions for certain grades of end-of-life materials as well as from higher PGM prices. Overall, it is expected that recurring EBIT for the business group will exceed that of last year, ahead of the consensus of the market.

Despite the fluctuating demand patterns for cathode materials in the near term, the fundamentals behind Umicore’s rechargeable battery materials business remain strong. Electrification is confirmed as the main avenue to drastically reduce vehicle emissions in the mid and long term. Also, the technology roadmap to improve battery performance in terms of range, charging times and durability offers ample room for materials technology innovation and differentiation. Umicore is ideally positioned to address the long-term requirements of this industry while managing short-term fluctuations with agility.

Marc Grynberg, CEO of Umicore commented: “I am confident that our strategy to be a leader in clean mobility materials and recycling provides a clear and promising roadmap for the growth of the company over the next decades. In the short term, I am disappointed that, despite our advocacy efforts and the evidence that a clean value chain exists, artisanal cobalt continues to find its way to end products through multiple supply chains. We will not compromise when it comes to promoting a more sustainable rechargeable battery value chain.”

[1]Umicore had previously indicated that it had identified a potential to exceed its original earnings ambition for the year 2020 by some 35% to 45%.

Les pressions négatives sont liées à des retards dans les marchés des véhicules électriques et du stockage de l’énergie ainsi qu’au cobalt en provenance de mines exploitées de manière artisanale

Umicore a annoncé aujourd’hui qu’elle prévoit que son EBIT récurrent pour l’ensemble de l’année 2019 se situera dans une fourchette de € 475 à € 525 millions. Cette prévision reflète des évolutions positives en Catalysis et Recycling, tandis que le business group Energy & Surface Technologies fait face à des conditions de marché difficiles dans ses principaux marchés finaux et subit des retards de 12 à 18 mois dans l’évolution de ses ventes de matériaux pour cathodes. Malgré ces retards, Umicore prévoit une croissance significative des revenus et des bénéfices en 2020, toutefois en deçà des indications antérieures*.

Dans Energy & Surface Technologies, l’évolution de la demande pour les matériaux pour cathodes s’est détériorée au cours des derniers mois, en particulier en Chine et en Corée. En Chine, la demande pour les véhicules électriques a considérablement diminué par rapport aux niveaux du deuxième semestre de 2018. Il est probable que les ventes de véhicules électriques restent sous pression suite au changement dans le mécanisme de subvention, qui a été annoncé et mars et prend effet en avril. La même tendance se retrouve dans le segment des bus électriques. En Corée, suite à plusieurs incidents de sécurité, une proportion importante des systèmes de stockage d’énergie déjà installés a été arrêtée et, plus récemment, la production de tout nouveau système a cessé. De plus, Umicore est impactée par le report du lancement d’une plateforme importante pour voiture électrique en Chine. L’ensemble des facteurs cités ci-dessus a pour conséquence une réduction de la demande pour les matériaux pour cathodes d’Umicore et implique que les perspectives précédemment formulées de 100 000 tonnes de ventes de matériaux pour cathodes en 2019 et 175 000 tonnes de capacité d’ici la fin 2021 seront plus vraisemblablement atteints avec un retard de 12 à 18 mois. Le calendrier de mise en service et de montée en puissance des nouvelles capacités a été ajusté en conséquence.

En plus de ces différents éléments, les revenus et les marges du business group sont impactés par une baisse sensible du prix du cobalt et par l’afflux de cobalt provenant de l’exploitation minière artisanale qui permet à plusieurs concurrents de vendre à des prix réduits des produits contenant du cobalt. Pour la plupart des lignes de produits de la business unit Cobalt & Specialty Materials, ainsi que pour certains matériaux pour cathodes à haute teneur en cobalt comme le LCO, cela induit une position concurrentielle très défavorable, touchant à la fois les volumes des ventes et les marges. Umicore a une politique stricte de ne s’approvisionner en aucun cas en cobalt meilleur marché provenant d’opérations artisanales, car celles-ci impliquent des conditions de travail dangereuses et malsaines ainsi que, très souvent, le travail des enfants. Nous certifions à nos clients que les produits d’Umicore n’impliquent aucune de ces pratiques et nous garantissons, à nos propres frais, que l’ensemble de notre chaîne de valeur, du raffinage à la transformation et au recyclage, n'est pas contaminée par des matières premières récoltées de cette manière. En collaboration avec certains acteurs de la chaîne de valeur, nous préconisons une adoption généralisée de normes pour l’industrie qui empêcheraient entièrement l’utilisation de matériaux impliquant le travail des enfants et d’autres pratiques inacceptables.

L’effet du prix du cobalt et l’afflux de cobalt artisanal, ainsi que le retard dans l’évolution des ventes de matériaux pour cathodes, impliquent que l’EBIT récurrent du segment Energy & Surface Technologies pour 2019 devrait être bien inférieur aux niveaux atteints en 2018. Cette prévision tient également compte des coûts fixes plus élevés, tels que les charges d’amortissement résultant des investissements de l’année dernière, et des coûts initiaux pour les nouveaux sites en Pologne et en Chine.

Chez Catalysis, le premier trimestre 2019 a été caractérisé par un ralentissement prononcé du marché de l’automobile en Chine et en Europe et une faible demande dans d’autres régions. Dans ce contexte de marché difficile, Umicore bénéficiera cette année de l’introduction progressive de nouveaux marchés lié aux gains récents de nouveaux contrats pour les moteurs à essence nécessitant un filtre à particules. Le business group bénéficiera également de ventes plus élevées de composés utilisés dans les applications de pharmacie, de déposition chimique et de piles à combustible. Globalement, il est prévu que l’EBIT récurrent pour le business group augmentera par rapport au niveau de l’année dernière et sera légèrement supérieur au consensus du marché.

Chez Recycling, l’usine d’Hoboken a subi, comme prévu, un arrêt prolongé au premier trimestre 2019 pour permettre un ensemble d’investissements et de travaux d’entretien périodiques. Ces investissements, qui comprenaient certaines modifications aux équipements clés, ont été achevés avec succès et les améliorations techniques qui en résultent seront bénéfiques à la performance de l’usine cette année, permettant ainsi de compenser l’impact négatif sur les volumes de la réduction de disponibilité de l’usine. Les activités de Recycling devraient également commencer à bénéficier d’une amélioration des conditions de marché pour certaines catégories de matériaux en fin de vie ainsi que de prix plus élevés pour les métaux du groupe platine. Globalement, il est prévu que l’EBIT récurrent pour le business group dépassera celui de l’année dernière et sera supérieur au consensus du marché.

Malgré des fluctuations à court terme dans les tendances de la demande pour les matériaux pour cathodes, les fondamentaux de l’activité des matériaux pour batterie rechargeable d’Umicore demeurent solides. L’électrification est confirmée comme étant le moyen principal pour réduire drastiquement les émissions des véhicules à moyen et long terme. En outre, la feuille de route technologique pour améliorer les performances de la batterie en termes de portée, de temps de charge et de durabilité offre de vastes opportunités pour l’innovation et la différenciation dans la technologie des matériaux. Umicore est idéalement placée pour répondre aux besoins à long terme de cette industrie tout en gérant avec agilité les fluctuations à court terme.

Marc Grynberg, CEO d’Umicore, a déclaré: “Je suis persuadé que notre stratégie d’être un leader dans les matériaux destinés à la mobilité propre et dans le recyclage permet de disposer d’une direction claire et prometteuse pour la croissance de l’entreprise au cours des prochaines décennies. A court terme, je suis déçu que, malgré nos efforts de sensibilisation et la preuve qu’une chaîne de valeur propre existe bel et bien, le cobalt artisanal continue de se retrouver dans des produits finis par le biais d’une multitude de chaînes d’approvisionnement. Nous ne nous permettrons aucun compromis dès lors qu’il s’agit de favoriser une chaîne de valeur plus durable pour les batteries rechargeables.”

* Umicore avait précédemment indiqué avoir identifié un potentiel de dépasser d’environ 35 à 45% ses ambitions initiales de bénéfices pour 2020.

Negatieve druk door vertragingen in de markten van elektrische voertuigen en energieopslag en door kobalt van artisanale mijnen

Umicore kondigde vandaag aan dat het verwacht dat haar recurrente EBIT voor het volledige jaar 2019 tussen € 475 en € 525 miljoen zal liggen. Deze vooruitzichten omvatten enerzijds positieve ontwikkelingen in Catalysis en Recycling, anderzijds wordt de Energy & Surface Technologies business group geconfronteerd met uitdagende marktomstandigheden in de belangrijkste eindmarkten en loopt ze een vertraging op van 12 tot 18 maanden in de verkopen van kathodematerialen. Ondanks deze vertraging, verwacht Umicore een significante toename van de inkomsten en de winst in 2020, alhoewel die onder de eerder aangegeven indicatie [1]  zal liggen.

In Energy & Surface Technologies verslechterde de laatste maanden de vraag naar kathodematerialen, in het bijzonder in China en Korea. In China nam de vraag naar elektrische voertuigen aanzienlijk af ten opzichte van de niveaus geregistreerd in de tweede jaarhelft van 2018. De wijziging van het subsidiesysteem, dat aangekondigd werd in maart en in april in voege trad, zal wellicht de verkopen van elektrische voertuigen blijven onderdrukken. Een gelijkaardige trend wordt vastgesteld in het segment van de elektrische bussen. Tevens, werd na een reeks veiligheidsincidenten in Korea, een aanzienlijk deel van de geïnstalleerde energieopslagsystemen gesloten en meer recentelijk werd de productie van nieuwe systemen stopgezet. Daarnaast wordt Umicore ook getroffen door de uitgestelde lancering van een belangrijk platform voor gebruik in elektrische wagens in China. Samen leiden bovenstaande factoren tot een afname van de vraag naar Umicore’s kathodematerialen, wat inhoudt dat de eerder vermeldde prognoses van 100.000 ton verkopen van kathodematerialen in 2019 en 175.000 ton totale productiecapaciteit tegen eind 2021 waarschijnlijk met een vertraging van 12 tot 18 maanden bereikt zullen worden. De tijdslijn voor de ingebruikname en het opdrijven van de nieuwe capaciteit werd overeenkomstig aangepast.

Naast de bovenvermelde effecten, worden de inkomsten en marges van de business group ook getroffen door een lage kobaltprijs en de instroom van kobalt afkomstig uit artisanale mijnbouw. Artisanale kobalt laat verschillende concurrenten toe om kobalthoudende producten aan lagere prijzen te verkopen. Dit resulteert in een aanzienlijk concurrentienadeel voor de meeste productlijnen van de Cobalt & Specialty Materials business unit en voor bepaalde kathodematerialen met een hoog gehalte aan kobalt, zoals LCO, en beïnvloedt zowel de verkoopvolumes als de marges. Umicore heeft een strikt beleid om dergelijke goedkopere eenheden kobalt uit artisanale activiteiten niet aan te kopen, omdat deze activiteiten onveilige en ongezonde werkomstandigheden inhouden en vaak ook kinderarbeid. We waarborgen aan onze klanten dat Umicore’s producten vrij zijn van dergelijke praktijken en we verzekeren, op eigen kosten, dat onze volledige waardeketen, van raffinage tot transformatie en recyclage, niet besmet kan worden met handmatig ontgonnen grondstoffen. Samen met een selecte groep spelers in de waardeketen pleiten wij voor een wijdverspreide toepassing van industriële normen gericht op het volledig uitsluiten van materialen afkomstig van kinderarbeid en andere onaanvaardbare praktijken.

Het effect van de kobaltprijs en de instroom van artisanale kobalt samen met de vertraging in de verkopen van kathodematerialen betekent dat de recurrente EBIT van Energy & Surface Technologies in 2019 naar verwachting een stuk onder het niveau van 2018 zal liggen. Deze vooruitzichten omvatten ook het effect van hogere vaste kosten, zoals afschrijvingskosten als gevolg van de investeringen die vorig jaar werden uitgevoerd en de eerste kosten voor de nieuwe fabrieken in Polen en China.

In Catalysis werd het eerste kwartaal van 2019 gekenmerkt door een uitgesproken vertraging van de automarkt in China en Europa en een zwakke vraag in andere regio’s. In deze moeilijke marktcontext, zal Umicore dit jaar voordeel halen uit de geleidelijke introductie van recent toegewezen orders voor benzinemotoren die een deeltjesfilter vereisen. De business groep zal ook profiteren van hogere verkopen van componenten gebruikt in farmaceutische toepassingen, chemicaliën voor metaaldepositie en brandstofceltoepassingen. Algemeen, zal de recurrente EBIT voor de business groep naar verwachting groeien ten opzichte van vorig jaar, enigszins boven de marktconsensus.

In Recycling onderging de fabriek in Hoboken een geplande verlengde stilstand in het eerste kwartaal van 2019, waarbij een combinatie van investeringen en normaal onderhoudswerk plaatsvond. Deze investeringen, die bepaalde aanpassingen aan belangrijke apparatuur omvatten, werden succesvol uitgevoerd. De technische verbeteringen als resultaat daarvan, zullen een positieve bijdrage leveren aan de prestatie van de fabriek dit jaar, zodat de volumeimpact, veroorzaakt door de verminderde beschikbaarheid van de fabriek, gecompenseerd wordt. De recyclage-activiteit zou verder ondersteund moeten worden door een verbetering van de marktvoorwaarden in bepaalde segmenten van materialen op het einde van hun levensduur en door hogere prijzen voor PGM’s (Platinum Group Metals). Algemeen, zal de recurrente EBIT voor de business groep naar verwachting hoger liggen dan deze van het voorgaande jaar, boven de marktconsensus.

Ondanks de volatiele vraag naar kathodematerialen op korte termijn blijven de fundamenten, die Umicore’s activiteit van herlaadbare batterijmaterialen ondersteunen, sterk. Het leidt geen twijfel dat op middellange en lange termijn elektrificatie dé aangewezen manier is om de uitstoot van voertuigen aanzienlijk terug te dringen. Daarenboven biedt de technologie-roadmap, die gericht is op het verbeteren van de batterijprestaties op het vlak van rijbereik, laadtijd en duurzaamheid, voldoende mogelijkheden tot innovatie biedt op het vlak van materiaaltechnologie en differentiatie. Umicore is ideaal gepositioneerd om op de langetermijnvereisten van deze industrie in te spelen en tegelijkertijd flexibel te reageren op kortetermijnschommelingen.

Marc Grynberg, Umicore’s CEO: “Ik ben ervan overtuigd dat onze strategie om een leider te zijn op het vlak van schone mobiliteit en recyclage voor de Groep een duidelijk en veelbelovend groeitraject over de komende decennia uitstippelt. Op korte termijn betreur ik echter dat, ondanks onze pleidooien en het bewijs dat een ‘schone’ waardeketen bestaat, artisanale kobalt nog steeds via verschillende bevoorradingsketens zijn weg vindt naar eindproducten. Wij willen geen toegevingen doen op het vlak van het promoten van een duurzamere waardeketen voor herlaadbare batterijmaterialen.”

[1] Umicore had eerder aangegeven het potentieel te hebben geïdentificeerd om haar oorspronkelijke winstambitie voor het jaar 2020 met ongeveer 35% tot 45% te overschrijden.

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